小諾貝爾經濟學獎:媒體報導思想上的不一致,來自讀者自己的偏見

數據分析加上媒體對社會的思維影響,這是芝加哥大學 Booth 商學院的經濟學教授 Matthew Gentzkow 獲得  美國經濟學會(American Economic Association)2014 年 John Bates Clark Medal 獎殊榮的研究主題。他的獲獎,也說明,經濟學研究可以不再有一堆不可能存在的假設前提,經濟學者可以不再不食人間煙火,讓研究主題和真實世界有更高的關連性!

先簡單介紹一下這個獎是什麼?John Bates Clark Medal 是經濟學領域中,僅居於諾貝爾經濟學獎之下第二權威性獎項,有「小諾貝爾經濟學獎」之稱。它主要是頒予對經濟思想及知識有重大貢獻,且年齡在四十歲以下的美國經濟學家。

這次他們將獎項頒給 Gentzkow,並讚許他是新一代的經濟學家,原因就是因為他打破傳統窠臼的經濟學議題,把過去經濟學家教少關注的媒體與社會領域納入經濟學研究範疇中。Gentzkow 利用資料分析完成創新性的分析議題: 媒體如何影響我們的思維?

  • 這位年輕的得獎者 Matthew Gentzkow ,全然不是個傳統的經濟學家

Gentzkow 的研究對於我們理解現代社會輿論的形成具有重要影響,幾個值得思考的研究結果分享如下:

1. 在 2010 年的論文中,Gentzkow 和 Jesse M. Shapiro 共同合作研究發現,在新聞報導裡意識型態的偏見,來自於消費者想要在媒體中看到他們所追尋的東西,而非報紙擁有者本身的偏見。換句話說,偏見的產生,是由閱聽大眾本身開始的。

2. 另外,2008 年 Gentzkow 和 Shapiro 一同發現,學齡前的兒童看電視並不會在青春期時影響到他們的考試成績,事實上,在非英語系國家,或母親受教程度為高中學歷以下的家庭,看電視還會為孩子帶來一點好處。

  • 現代科技讓龐大數據處理成真,也讓經濟學得以深入政治、經濟之外的領域

不同於傳統經濟學家鑽研於財政、貨幣或是個體經濟決策, 38 歲的 Gentzkow ,花了大半的時間用資料分析不同媒體報紙思想上的偏差,以及網路上的新媒體傳播形式,如何重新塑造傳統媒體的新氣象。

除此之外,他還同時研究大眾媒體之於社會的影響,範圍涵蓋廣泛,例如,他發現,十幾年前學生的考試成績因電視的普及化而被影響,媒體消費者與電視的閱聽關係,最終如何減少投票者的出席比例。

「媒體是個很有趣的研究領域,因為它同時結合了政治和社會層面裡豐富的經濟學理論」,Gentzkow 在接受媒體採訪時說,伴隨網際網路的來臨及大數據分析的技術成熟,「很多能夠被經濟學方法所解釋的問題,一一地被激發出來」

當研究者可以透過大數據的分析技術,自動分析媒體上不同報導的內涵和取向,就有辦法能夠檢視重要的社會議題,例如房產稅與遺產稅、恐怖戰爭與伊拉克戰爭等,是如何被現在的媒體展示在閱聽大眾的面前,研究者就能進一步分析媒體如何影響我們的思維型態。

Gentzkow 說,「經濟學家早就已經思考過媒體與社會輿論思維的關係,但因為資料收集和分析上的難度高,使得媒體研究仍是經濟學中的一小部分」,在 20 年前這仍是不可能的任務。

藉由檢視這類的議題,經濟學會如此描述 Gentzkow :「以個體經濟學家的新世代領導人身分出現,運用經濟學方法來分析過去沒有任何經濟學家分析過的問題,他的成就突破學術的紀律,到傳遞一份關心到三個不同的領域 -- 經濟學、政治科學及社會學」。

  • 看這位前途可期的經濟學家,會如何運用科技用「經濟」解構媒體

Gentzkow 在 1997 年得到哈佛學士學位、2004 年取得哈佛經濟學博士學位,並在 2004 年進入芝加哥大學任職;但一開始他並不是主修經濟學,他主修的是社會學,甚至曾在 Maine 創了一家戲劇公司。他特殊的背景,讓他在研究經濟學理論時,得以以脫離傳統巢臼的視角切入。而他獲得 John Bates Clark Medal 獎,對於經濟學研究更深層度的與政治社會連結,具有重要指標意義。

「他的成果不只是精緻地專注於細節,並且涵蓋了深奧而難以理解的資料建構」,美國總統歐巴馬的經濟政策顧問 Austan Goolsbee 認為,運用大數據分析,對經濟學研究未來發展具有重大意義,「在網路與電腦運算能力的進步前,這些都是做不到的;你不能分析任何資料,連想都不用想。」

也就是說,這一切的成就有賴於科技的進步,讓經濟學不只侷限在市場供需、消費者與生產者的個經、歷史發展成的各種經濟學派爭論、和政治面相關的財政政策、稅務政策等等,現在,跨足到媒體界,為人類思想、社會與學術研究更上一層樓。

延伸閱讀:

一個消失在海上的天才科學家 Jim Gray 與他留下的科學研究

(資料來源:TheNewYorkTimesQUARTZ;圖片來源:TheNewYorkTimes

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