史丹福學者研究:災難才能終結不平等——根本青貧族福音!世界末日快來吧

【我們為什麼編譯這篇文章】

在政治利益與經濟環境的交互影響下,貧富不均的問題看似無解。在歷史上無論是土地改革、債務減免甚至奴隸解放,對貧富不均帶來的影響都極其有限。

歷史學家 Scheidel 卻觀察到一個令人意外的事實:經濟大恐慌、黑死病等重大災難實際上大規模的消除了當時社會的貧富不均。雖然如此,貧富不均是否也能以更和平的方式解決呢?(編譯者:久容;責任編輯:黃靖軒)

近年來貧富差距的擴大為各國帶來不少社會問題。不幸的是,在複雜的政治與經濟環境交互影響下,貧富差距的問題不僅沒被解決,反而日趨嚴重。為此聯合國在 2015 年將消除貧富差距訂定為永續發展目標的其中一項。

話雖如此,各國有沒有努力執行卻又是另一回事了。今年 7 月英國樂施會剛出爐的貧富差距指數便指出受評的 152 個國家中有 112 個國家對於縮減貧富差距的努力,不及可達成效的一半,其中美國更是被樂施會揪出來點名。

美國雖然是資本主義世界最富強的國家,卻也是世界主要工業國家中貧富差距最大的國家,數千萬名美國勞工被歸類在赤貧階級。而川普的稅務政策更是加劇了美國社會的不平等。川普提出的大規模減稅不僅圖利了富人,還影響到數以萬計美國國民的健保福利。

經濟大恐慌消弭了美國的貧富不均?

雖說要解決貧富不均絕非一件容易的事,其中牽扯到許多協調與利益的問題,專家學者對此也沒有一定的共識。但貧富不均的危機真的從來都沒消失過嗎?對此,歷史學家 Scheidel 提出了一個獨特的觀點。

說到 1930 年間的經濟大恐慌,絕對是不少美國人的惡夢,當時美國的失業率飆升至 25%,稅收、盈利、物價也全面下跌。不僅如此,其他國家也接連受到波及。 但事實上,這段時間也是美國唯一一次人民實質薪資上升,富人的收入嚴重受挫導致貧富差距大幅縮小的時刻。

Scheidel 觀察到了這個現象,並比對自石器時代以來的諸多文獻,歸納出 4 種可以大規模消弭貧富不均的事件。

終結不平等的 4 種毀滅性方式

Scheidel 提出的第一種事件便是大規模的流行病,例如黑死病的盛行造成中古世紀歐洲的土地及勞動制度大幅度的改變。第二種方式則是整個國家或經濟體系的瓦解,例如唐朝的滅亡,或是西羅馬帝國的解體都為當時社會帶來巨大的衝擊。

當所有人都變得同樣貧困時,有錢人理所當人損失最多,再來就是大規模的革命。這些方式聽起來都太具毀滅性了,但 Scheidel 指出,一般政治上的改革對貧富差距的影響力微乎其微。

一部分原因是這些改革多半傾向於顧及權位者而非市井小民,在歷史上無論是土地改革,減輕債務或是奴隸的解放,都沒有對財富的重分配造成多大的影響。

世界大戰帶來意想不到的正面影響

Scheidel 在他的著作中也提出了不少關於 1910-1970 年間世界大戰縮小西方世界貧富差距的佐證。接連不斷的戰爭消耗了許多國家資源,也對富人的資產帶來巨大的衝擊。

例如 1944 年美國的所得稅曾經飆至 94%,戰爭對資本財帶來的損害也非同小可,更不用說戰後誇張的通貨膨脹帶來的影響有多大。另外,Scheidel 也將 20 世紀民主的快速發展視為戰爭帶來的一項成果。

雖然說這些歷史上的重大災難有效的解決的貧富差距的問題,但還是太具風險。值得高興的是雖然世界上的貧富差距沒有辦法立刻被完全解決,用和平的方式解決的可能性還是存在。Scheidel 表示 20 世紀在人類歷史上是非常特殊的,而人類社會未來的發展還存在著諸多可能。

(本文提供合作對象轉載。首圖來源:Bridget Coila CC licensed)

參考資料:

US doing ‘very badly’ in combating inequality – here’s how other countries compare
Gap between rich & poor in US among highest of major industrial countries – report
The lessons of violence and inequality through the ages

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